‘Compreender o que acontece entre 5.000-8.000 metros no Monte Everest irá estimar como as geleiras respondem ao aquecimento futuro’

O objetivo por trás do projeto era realizar uma avaliação científica detalhada do Monte Everest por meio do estabelecimento dessas estações meteorológicas e, crucialmente, por meio disso, monitorar as variáveis ​​climáticas em elevações críticas para os recursos hídricos regionais.

A Equipe Expedition Everest montou uma estação meteorológica no Monte Everest. (Fonte: National Geographic)

Quase todo o gelo do Himalaia, que fornece água a centenas de milhões a jusante, é encontrado entre 5.000 e 8.000 metros, mas não sabemos quase nada sobre como é o clima atual lá em cima, diz o cientista climático e explorador da National Geographic Tom Matthews.

Para melhor nossa compreensão da mudança climática, Matthews junto com uma equipe de sherpas e cientistas climáticos Baker Perry, Mariusz Potocki, Tenzing Chogyal Sherpa e Tracie Seimon embarcaram em uma jornada chamada 'Expedição Everest' em 2019 para instalar uma rede de estações meteorológicas no Monte Everest, incluindo a estação meteorológica mais alta da Terra a 27.600 pés acima do nível do mar.

O objetivo por trás do projeto era realizar uma avaliação científica detalhada do Monte Everest por meio do estabelecimento dessas estações meteorológicas e, crucialmente, por meio disso, monitorar as variáveis ​​climáticas em elevações críticas para os recursos hídricos regionais e como as geleiras responderão ao aquecimento futuro.

A equipe falou com o indianexpress.com em sua luta contra condições climáticas extremas, engarrafamentos de trânsito e trabalho físico em altitudes acima de 8.000 metros, entre outros.

‘Expedition Everest’ vai estrear em 18 de julho às 22h na National Geographic.

P. Quais são algumas das observações específicas que sua equipe fez durante a expedição?

Tom Matthews: Há evidências claras de recuo das geleiras na região - se você souber onde procurar. Como a marca d'água deixada em uma banheira, você pode ver nas encostas das montanhas onde ficava a superfície da geleira. Durante a expedição, vimos evidências de que a geleira Khumbu agora fica dezenas (ou mesmo centenas) de metros abaixo desta marca.

Também vimos evidências de um fenômeno interessante e bastante preocupante. Observamos o derretimento generalizado ocorrendo durante nossa escalada - rios de água derretida para saltar no acampamento II (cerca de 6.500 m acima do nível do mar), por exemplo. As temperaturas do ar nunca subiram acima de zero durante aquela época do ano, então foi uma surpresa ver tanto derretimento. Os dados da estação meteorológica nos ajudaram a entender isso melhor - é o sol intenso que aquece a superfície da neve / gelo para ficar um pouco mais quente do que o ar. Isso é uma preocupação porque, se já está derretendo lá, significa que as geleiras da região podem ser ainda mais sensíveis ao aquecimento do clima do que se pensava anteriormente.

P. Qual é a lógica por trás do estudo da mudança climática no Everest entre 5.000-8.800 metros?

Enquanto estávamos na montanha, infecções respiratórias superiores e tosse seca (tosse Khumbu) afetaram quase todos em nossa equipe e atrasaram e retardaram substancialmente nossa subida. Além disso, os engarrafamentos impediram que nossa equipe subisse tão alto quanto pretendíamos, disse Baker Perry. (Fonte: National Geographic)

Tom Matthews: Quase todo o gelo do Himalaia - fornecendo água para centenas de milhões a jusante - é encontrado entre 5.000 e 8.000 metros, mas não sabemos quase nada sobre como é o clima atual lá em cima, como ele mudou no passado de longo prazo , e como as mudanças climáticas contemporâneas estão acontecendo. Esses detalhes são importantes com urgência se quisermos entender como as geleiras (e os recursos hídricos) responderão ao aquecimento futuro. É necessário um esforço multidisciplinar para responder a essa pergunta - desde núcleos de gelo e pistas geológicas sobre mudanças anteriores em geleiras - até medições em tempo real de estações meteorológicas.

Do lado da estação meteorológica, houve fortes motivações para realizar uma instalação acima de 8.000m - o mais próximo possível do cume. Quanto mais alto pudéssemos chegar, mais provável seria que pudéssemos fazer medições diretas dos ventos da atmosfera superior - que circundam a Terra e impulsionam as flutuações climáticas impactantes por toda a parte. O mau tempo também contribui para cerca de 25 por cento das mortes no Everest, e os montanhistas estão particularmente expostos nas encostas superiores. Nossas observações diretas das estações de alta altitude estabelecem as bases para melhorar a previsão do tempo perigoso - potencialmente salvando vidas.

P. Você poderia explicar o impacto da mudança climática no Everest nas comunidades que vivem a jusante e nos habitats naturais que ele sustenta?

Expedição everest, Expedição geográfica nacional everestA ideia é estabelecer o monitoramento de variáveis ​​climáticas em elevações críticas para o monitoramento de recursos hídricos regionais onde existiram grandes vazios de dados, disse o cientista climático Baker Perry, da equipe da Expedição Everest. (Fonte: National Geographic)

Tracie Seimon: O que encontramos no Monte Everest, o apogeu do sistema montanhoso Hindu Kush Himalaia, parece corresponder, observacionalmente, ao que observamos na outra grande cordilheira de alta montanha do mundo, os Andes da América do Sul. Nos limites superiores da biosfera - a zona de vida da Terra - o ecossistema alpino está se expandindo para ocupar o terreno que está sendo exposto pela diminuição rápida da cobertura de gelo conforme as geleiras das montanhas derretem. Nos Andes tropicais, nossa equipe de pesquisa documentou esse processo em visitas repetidas aos mesmos locais ao longo de várias décadas para estabelecer taxas de expansão. No Monte Everest, começamos com um instantâneo inicial de dados de apenas um ano, e devemos preencher as lacunas de conhecimento com dados adicionais por meio de visitas repetidas e usando fotografias de expedições anteriores e imagens de satélites que nos ajudam a colocar nossas observações em períodos mais longos contextos de prazo.

Também registramos uma infinidade de formas de vida no Monte Everest, no que parece uma zona relativamente árida entre a linha das árvores e os campos de neve acima. Na verdade, existem muito mais formas de vida lá do que jamais foi documentado em altitudes comparáveis ​​em todo o mundo.

Nossas descobertas destacam o valor e a importância da realização de estudos científicos detalhados na montanha mais alta da Terra. Mais do que um ícone por sua altura superlativa e fascínio global, o Monte Everest se destaca para nos informar sobre a mudança dos ambientes nas cordilheiras do Himalaia Hindu Kush e nas regiões de alta montanha do mundo em geral, bem como a necessidade de humanos habitar nessas áreas para adaptar seu uso da terra e práticas agrícolas para se ajustar a mudanças que podem não ser facilmente discernidas sem um monitoramento cuidadoso e percepções científicas.

P. Quais foram os maiores desafios para estabelecer uma estação meteorológica no Monte Everest?

Baker Perry: Uma das primeiras coisas que tivemos de considerar foi como projetar as estações meteorológicas. Eles precisavam a) ser leves o suficiente para serem carregados, mas fortes o suficiente para sobreviver a ventos extremos, b) ser configurados muito rapidamente e com o mínimo de destreza dos dedos, c) ter redundância nos principais sensores no caso de um falhar devido às condições, e d) capaz de conservar energia quando a tensão da bateria cair abaixo dos limites críticos. A preparação física para a expedição exigia de 15 a 20 horas de treinamento (preparo físico e força) por semana para estar preparado para escalar acima de 8.000 me trabalhar nessa altitude.

Enquanto estávamos na montanha, infecções respiratórias superiores e tosse seca (tosse Khumbu) afetaram quase todos em nossa equipe e atrasaram e retardaram substancialmente nossa subida. Além disso, os engarrafamentos impediram que nossa equipe subisse tão alto quanto pretendíamos. Quando instalamos a estação meteorológica mais alta, as baixas temperaturas (-25 ° C) na varanda tornaram as baterias da furadeira inoperantes e fomos forçados a aquecer as baterias dentro dos trajes por cerca de 1 hora. A área do Balcão onde trabalhávamos era muito pequena e tínhamos que trabalhar com exposição perigosa em todos os lados e cornija instável. Nosso desafio final foi que os suportes para os sensores de vento da estação foram deixados em South Col (Camp IV), então tivemos que improvisar com peças do cabo da nossa escavadeira.

P. O que você espera alcançar por meio das estações meteorológicas no Monte Everest?

Equipe da Expedição Everest montando uma estação meteorológica. (Fonte: National Geographic)

Baker Perry: A ideia é estabelecer o monitoramento de variáveis ​​climáticas em elevações críticas para o monitoramento de recursos hídricos regionais onde existiram grandes vazios de dados. As estações nos permitem fornecer monitoramento contínuo dos ventos da corrente de jato que são uma característica de circulação globalmente significativa que pode estar mudando de força e localização conforme o clima esquenta. Esse monitoramento nos permitirá melhorar as previsões do tempo durante a temporada de escalada e ajudar a melhorar a segurança da escalada. Além disso, os dados das estações fornecerão contexto meteorológico para a interpretação do maior núcleo de gelo do mundo.

P. Você (Tenzing Chogyal Sherpa) é do Namche Bazaar, no sopé do Everest. Há evidências de que as mudanças climáticas já estão afetando as comunidades que vivem rio abaixo. Quais são algumas dessas mudanças que você já está vendo em sua própria comunidade devido às mudanças climáticas no Everest?

Tenzing Chogyal Sherpa: Um dos efeitos mais pronunciados da mudança climática na região de Khumbu é o rápido derretimento das geleiras. As geleiras nesta região já perderam 13 por cento de sua área total nas últimas três décadas. O que é mais alarmante é a taxa de derretimento, que se acelerou nos últimos anos.

O rápido degelo dessas geleiras traz inúmeros riscos associados para as pessoas e o meio ambiente da região, sendo o mais proeminente a formação de lagos glaciais. A formação de lagos glaciais apresenta grandes riscos para as comunidades a jusante devido ao seu potencial para causar inundações. Já existem mais de 340 lagos glaciais na região, sendo dois deles considerados lagos glaciais potencialmente perigosos. A região já enfrentou inúmeras inundações de erupção de lagos glaciais (GLOFs), entre as quais o Dig Tsho GLOF de 1985 foi particularmente destrutivo. Além de destruir assentamentos a jusante, este evento também levou à destruição completa de uma mini usina hidrelétrica recém-construída e foi um dos eventos mais importantes da época.

A outra implicação da mudança climática para a região tem sido em termos de disponibilidade de água. Grande parte da água potável usada nas aldeias de Namche, Khumjung e Khunde, que são as maiores aldeias da região, vem de uma geleira 10 quilômetros ao norte, chamada Gyajo Glacier. No entanto, essa geleira vem perdendo massa rapidamente e continua a diminuir a um ritmo alarmante.

P. Você desenvolveu e conduziu a perfuração de núcleo de gelo no Everest para coletar amostras que o ajudariam a estudar a composição da atmosfera durante os tempos pré-industriais e também ajudariam a estabelecer uma linha de base sobre as tendências climáticas. Quais foram seus desafios em conceituar e implementar essa ideia para obter dados de um núcleo de gelo?

Marius Potocki: Desde o início, um dos principais objetivos deste projeto era coletar um núcleo de gelo útil do Everest do local mais alto possível. Os núcleos de gelo são um pouco como cápsulas do tempo, pois nos contam histórias sobre mudanças atmosféricas no passado. Até perfurarmos no colo sul, ninguém jamais havia estudado um núcleo de gelo acima de 7.000 metros a.s.l. O núcleo de gelo do Everest South Col, perfurado a uma altitude de 8.020 metros a.s.l., é único porque contém um registro das mudanças atmosféricas anteriores naquela elevação. Com base nos dados do núcleo de gelo, esperamos reconstruir coisas como mudanças na localização do Jetstream e intensidade da monção no passado.

Como o local de perfuração era muito remoto e com altitude elevada, tivemos que considerar cada pequeno detalhe e planejar para todas as eventualidades. Por exemplo, que tipo de broca poderia recuperar gelo naquela elevação; que tipo de sistema de energia seria confiável nessas condições; como o gelo deve ser embalado e transportado; e muitas outras coisas que provavelmente fazem a diferença entre o sucesso e o fracasso.

Subindo tão alto, os maiores riscos são a baixa temperatura, ventos fortes e falta de oxigênio. No entanto, com base na experiência de gerações de alpinistas anteriores, nos preparamos para a altitude da melhor maneira possível. De longe, o maior desafio físico era trabalhar por um longo período de tempo naquela altitude e usar um sistema de perfuração nunca antes testado naquela altitude. As maiores incógnitas em termos de recuperação de núcleos de gelo eram o sistema de energia de perfuração e a qualidade do gelo do Colo Sul. Antes da expedição, testamos nosso equipamento de perfuração em um freezer de laboratório em baixa temperatura (-25C). Também testamos e modificamos a broca em uma geleira na Islândia. Em última análise, há muitas coisas que podem afetar negativamente o processo de perfuração e fizemos o nosso melhor para mitigar isso da melhor maneira possível. No entanto, até o último momento, sempre há uma sombra de dúvida sobre como as coisas irão.