O garoto da Carolina do Norte que decifrou o código secreto do YouTube

Donaldson, então com 18 anos, postava no site desde os 12, sem reunir muito público. Mas ele estava convencido de que estava perto de desvendar os segredos do algoritmo do YouTube.

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No outono de 2016, Jimmy Donaldson largou a faculdade para tentar resolver um dos maiores mistérios da mídia: como exatamente um vídeo se torna viral no YouTube? Donaldson, então com 18 anos, postava no site desde os 12, sem reunir muito público. Mas ele estava convencido de que estava perto de desvendar os segredos do algoritmo do YouTube, a caixa preta de regras e processos que determina quais vídeos são recomendados aos espectadores.

Nos meses que se seguiram, Donaldson e um punhado de seus amigos tentaram decifrar o código. Eles realizaram ligações diárias para analisar quais vídeos se tornaram virais. Eles deram uns aos outros tarefas de casa relacionadas ao YouTube e importunaram os canais de sucesso em busca de dados sobre suas postagens de maior sucesso. Acordei, estudei o YouTube, estudei vídeos, estudei cinema, fui para a cama e essa foi a minha vida, Donaldson lembrou em uma entrevista recente.

Então, um dia, ele teve a ideia de um vídeo que tinha certeza de que funcionaria. Era tão simples quanto contar. Donaldson sentou-se em uma cadeira e, pelas próximas 40 horas, murmurou um número após o outro, começando do zero e continuando até 100.000. No final da façanha exaustiva, ele olhou delirantemente para a câmera. O que eu estou fazendo com a minha vida? ele disse.



Foi um desempenho estranhamente hipnotizante, o tipo de coisa em que toda criança no ensino fundamental pensa, mas nunca tenta. O vídeo resultante - intitulado I CONTATED TO 100000! - foi um sucesso viral. Desde sua estreia em 8 de janeiro de 2017, obteve mais de 21 milhões de visualizações.

O vídeo ajudou a dar origem a uma das histórias de sucesso mais improváveis ​​do YouTube. Nos últimos quatro anos, o canal de Donaldson, MrBeast, acumulou mais de 48 milhões de assinantes. Nos últimos 28 dias, as pessoas passaram mais de 34 milhões de horas assistindo a seus vídeos. Em 12 de dezembro, MrBeast foi nomeado Criador do Ano no Streamy Awards, o equivalente ao Oscar do YouTube.

O sucesso consistente dos vídeos de MrBeast chamou a atenção do estabelecimento do YouTube. No ano passado, cada vídeo que ele postou eclipsou 20 milhões de visualizações. Essa consistência é incomparável, mesmo entre as maiores estrelas do YouTube. Ele vive em um planeta diferente do resto do mundo do YouTube, disse Casey Neistat, um cineasta que se tornou YouTuber.

Donaldson, agora com 22 anos, tem cara de bebê e cavanhaque irregular. Ele fala com uma modéstia horrível e não dá muitas entrevistas. Mas a restrição desaparece rapidamente quando ele começa a falar sobre o YouTube. Depois que você sabe como tornar um vídeo viral, é apenas sobre como fazer o máximo possível, disse ele. Você pode ganhar dinheiro praticamente ilimitado.

Os vídeos levam meses de preparação. Muitos deles levam de quatro a cinco dias de filmagem implacável. Há uma razão pela qual outras pessoas não fazem o que eu faço.

Ao contrário de muitas estrelas da primeira onda do YouTube, que eram atores, roteiristas, modelos e cantores que esperavam um dia entrar no mercado tradicional, Donaldson sempre aspirou ao estrelato no YouTube. Ele acorda todos os dias pensando nos vídeos perfeitos, com uma exatidão que beira a monomania.

Aos 12 anos, ele criou seus primeiros dois canais no YouTube. Em um, ele se filmou jogando o videogame Call of Duty. Na outra, ele jogou Minecraft. Ele nomeou os dois canais usando um riff no Beast, seu controle de jogo do Xbox. Com o tempo, ele ficou cada vez mais curioso sobre a economia do site. A certa altura, ele filmou uma série de vídeos estimando os ganhos dos principais criadores, começando com PewDiePie, o rei do YouTube que reinou por muito tempo.

O primeiro cheque de Donaldson do YouTube chegou quando MrBeast ultrapassou 10.000 assinantes. Não foi uma sorte inesperada. Nos primeiros anos, ele filmou todos os vídeos em seu telefone. Ele não tinha microfone e seu laptop travava com frequência.

Depois do colegial, Donaldson foi para a faculdade por um breve período a pedido de sua mãe, que o criou a ele e aos irmãos sozinha. Mas ele logo desistiu sem contar a ela e se voltou para seu passatempo preferido: fazer vídeos no YouTube. Eu não tinha muito dinheiro, então queria fazer algo grande, disse ele.

O sucesso do vídeo de contagem ensinou-lhe uma lição importante. Embora muitos de seus amigos estivessem interessados ​​em obter o máximo de visualizações com o mínimo esforço, ele queria transmitir ao público como estava trabalhando duro. Suas acrobacias ficaram mais extravagantes. Ele assistiu ao vídeo de rap de um colega YouTuber por 10 horas. Ele passou 24 horas em uma prisão, depois em um asilo de loucos, depois em uma ilha deserta.

As visualizações de seus vídeos, que são a principal moeda do YouTube, começaram a crescer como uma bola de neve. Em seus primeiros seis anos no site, ele gerou apenas 6 milhões de visualizações. Mas aos 18 anos, com toda a atenção no YouTube, ele ganhou 122 milhões de visualizações anuais. Aos 19, ele atraiu mais de 460 milhões. Ele agora gera 4 bilhões de visualizações por ano. A beleza do YouTube é o dobro do esforço, não o dobro das visualizações, é cerca de 10 vezes, disse ele. O primeiro milhão de assinantes que você conseguir levará anos, mas o segundo virá em alguns meses.

Com o tempo, ele deduziu mais mistérios do YouTube. Faça um clipe muito longo, ninguém assiste ou quer assistir outro. Faça um muito curto, as pessoas não vão demorar. Use uma foto ou título de miniatura ruim e ninguém vai clicar. Donaldson normalmente faz vídeos com duração entre 10 e 20 minutos. Ele escolhe um conceito que é fácil de comunicar no título - Adotei CADA Cachorro em um Abrigo - e então usa os primeiros 30 segundos para estabelecer as apostas.

Seus vídeos costumam misturar três gêneros populares do YouTube. Existe o desafio ultrajante, como ficar dentro de um bloco de gelo por um dia ou ser o último a deixar um barril de macarrão ramen. Há a participação de celebridade: Donaldson costuma trabalhar com outros YouTubers famosos, incluindo seu favorito, o cientista Mark Rober. E aí está o vídeo de reação - MrBeast tem um bando de amigos de infância desajeitados que participam de suas acrobacias e geralmente desempenham o papel de homens exagerados.

Donaldson nega ter uma fórmula verdadeira. A maioria de suas visualizações não vem de novos clipes, mas de pessoas que se deparam com vídeos antigos recomendados pelo algoritmo do site. Seu verdadeiro segredo, disse ele, remonta ao vídeo em que ele contava até 100.000. Os espectadores são atraídos por demonstrações de pura força de vontade.

Donaldson agora gera dezenas de milhões de dólares em vendas de publicidade de seus feeds de mídia social, que incluem seu canal principal, um canal de jogos e páginas em outros sites de mídia social. Ele investe quase todo dólar de volta em seu negócio. Nos últimos anos, seu custo médio para fazer um único vídeo subiu de US $ 10.000 para US $ 300.000. O dinheiro é um veículo para fazer vídeos maiores e melhorar o conteúdo, disse ele.

Até o momento, seu vídeo mais caro custou US $ 1,2 milhão. Nele, ele prometeu dar $ 1 milhão ao competidor que pudesse manter sua mão em uma pilha de dinheiro por mais tempo. No final, ele se sentiu mal pelas três pessoas que não receberam o $ 1 milhão, então deu a elas algum dinheiro também.

Atualmente, muitas de suas acrobacias têm um ângulo filantrópico. Ele deu dinheiro para moradores de rua, para seus assinantes, para usuários do popular site de vídeos Twitch e para pessoas que conheceu na rua.

Ele também gosta de gastar dinheiro em ambiciosas façanhas logísticas. A certa altura, ele queria presentear uma ilha inteira ao vencedor de uma série de desafios. Então sua equipe saiu, comprou uma ilha e a reformou. Inicialmente, não havia areia, então seus funcionários importaram 2.000 quilos dela e criaram uma praia. Eles também pagaram alguém para construir um píer. A maioria dos YouTubers que ganham alguns mil compram um Lamborghini, disse Reed Duchscher, seu empresário.

Donaldson emprega cerca de 50 pessoas, a maioria das quais é especializada em logística e produção. Os vídeos levam meses de preparação, disse Donaldson. Muitos deles levam de quatro a cinco dias de filmagem implacável. Há uma razão pela qual outras pessoas não fazem o que eu faço. Um de seus vídeos de sonho - encenar um jogo de basquete na estratosfera - até agora o iludiu.

MrBeast inspirou muitas imitações e ajudou a dar origem a uma estética nova e popular, que um YouTuber apelidou de junklord. Ao longo do caminho, Donaldson aliou-se a uma geração proeminente de jovens caras do YouTube que amam comédia do segundo ano, videogames e desafios crescentes.

Em 2019, ele encenou uma série de acrobacias para ajudar PewDiePie a manter sua coroa como o canal do YouTube com mais inscritos. PewDiePie criou uma campanha online para competir com a T-Series, um canal de mídia indiano criado para destroná-lo. Donaldson manipulou linhas de fax do escritório, comprou anúncios em outdoors e até foi ao Super Bowl para apoiar o PewDiePie. O slogan Assine 2 PewDiePie foi mais tarde usado pelo perpetrador de um tiroteio em massa na Nova Zelândia, uma das várias associações problemáticas na história recente do PewDiePie.

Mas Donaldson continua um fã leal. Ele é realmente autêntico e não parece que nunca o tenha subido à cabeça, disse Donaldson sobre o YouTuber mais velho.

Duchscher, que também trabalhou com o destaque do YouTube, Dude Perfect, está pressionando Donaldson a investir seu dinheiro em áreas além do YouTube, preparando-se para uma vida após a transmissão. Em 19 de dezembro, Donaldson anunciou um novo empreendimento chamado Beast Burger. Ele tem parceria com mais de 300 restaurantes e cozinhas em todo o país que farão hambúrgueres com base em suas instruções - um modelo conhecido como cozinha fantasma.

No fim de semana, o aplicativo MrBeast Burger cresceu em popularidade. Na manhã de 21 de dezembro, era o segundo aplicativo gratuito mais popular em toda a loja iOS. Donaldson e Duchscher planejam dobrar sua pegada até o final do próximo ano. Os clientes podem solicitar aplicativos de entrega como Postmates ou Grubhub.

Uma linha de consumo MrBeast está em andamento, e Donaldson, um jogador ávido, também falou sobre querer ter uma equipe de esportes eletrônicos. Em apenas sete meses, seu canal lateral dedicado a jogos acumulou mais de 11 milhões de assinantes.

No entanto, por mais que tente, ele não consegue se livrar de sua obsessão primária. Não consigo imaginar um mundo onde não esteja fazendo vídeos no YouTube, disse ele. Em um mundo perfeito, eu vivo e respiro isso, trabalhando de 12 a 15 horas por dia até morrer.