De fazendeiros e comerciantes a vice-presidente: a longa batalha indiana pelo reconhecimento na América

Nos séculos 18 e 19, quando os sul-asiáticos começaram a imigrar para os Estados Unidos, eles eram vistos como competidores por mão de obra, dispostos a fazer empregos com baixos salários.

Em junho de 1946, o presidente Harry Truman assinou a Lei Luce-Celler que abriu uma cota de imigrantes para sul-asiáticos nos EUA e permitiu que aqueles que já residiam adquirissem direitos de cidadania. (Wikimedia Commons)

Sirdar Jagjit Singh morava em Nova York havia quase duas décadas quando foi nomeado presidente da Liga da Índia para a América em 1941. A Liga era uma organização sem fins lucrativos fundada por particulares que discutiam a filosofia e a literatura indianas. Um homem alto, bonito e seguro de si com quase 40 anos, Singh mudou-se de Rawalpindi para Nova York na década de 1920. Ao longo dos anos, ele fez fortuna vendendo produtos de luxo importados da Índia em sua loja em Manhattan. Tendo se envolvido com o movimento nacionalista enquanto estava na Índia, Singh acreditava fortemente que a Liga da Índia para a América precisava ser mais politicamente dirigida.

Poucos meses depois de sua liderança, a Liga mudou seu discurso. Era agora a voz da pequena comunidade indígena de 4.000 membros na América, com uma tarefa monumental diante de si, a dos direitos de cidadania dos índios. Nas primeiras décadas do século 20, os índios que imigraram para os Estados Unidos não apenas enfrentaram a hostilidade dos cidadãos, mas também foram confrontados com uma legislação injusta que eliminou qualquer perspectiva de naturalização pelo governo por motivos raciais.

O lobby fervoroso de Singh mudou isso substancialmente. Finalmente, em junho de 1946, o presidente Harry Truman assinou a Lei Luce-Celler que abriu uma cota de imigrantes para sul-asiáticos nos EUA e permitiu que aqueles que já residiam adquirissem direitos de cidadania. A lei foi fundamental para criar um futuro para os indianos nos Estados Unidos.

ARQUIVO - Sen. Kamala Harris (Jenna Schoenefeld / The New York Times)

Com Kamala Harris como a primeira americana com descendência indiana a se tornar o vice-presidente, a comunidade indo-americana parece ter percorrido um longo caminho desde os primeiros dias de defesa política.

Primeiros índios nos EUA: fazendeiros, mascates e trabalhadores

O primeiro caso registrado de um imigrante indiano parece ter sido um homem de Madras que viajou para Masachusettes na década de 1790. A maioria dos indianos nos Estados Unidos nos séculos 18 e 19 foi trazida para trabalhar como serva nas casas de capitães marinheiros que trabalhavam para a Companhia das Índias Orientais.

Em 1910, o número de imigrantes indianos aumentou lentamente para 3.000, tendo se estabelecido na costa do Pacífico como trabalhadores agrícolas, escreve o historiador John P. Williams, em seu livro, ‘Viagem à América: Migração da Diáspora do Sul da Ásia para os Estados Unidos (1965–2015)’ . Ele explica que a maioria eram sikhs de Punjab que buscavam uma fortuna melhor. A grande maioria deles eram ex-soldados que serviram no exército colonial britânico na Ásia Oriental. Enquanto muitos trabalhadores indianos vieram como estrangeiros, em vez de colonos; eles viviam frugalmente, e seu único objetivo era voltar para a Índia com suas economias, ele adiciona. A maioria desses primeiros assentamentos indígenas estava na costa oeste.

Muitos imigrantes indianos se estabeleceram na costa oeste como trabalhadores agrícolas. (Arquivo digital do sul da Ásia)

Na costa leste, por outro lado, um grupo diferente de sul-asiáticos estava construindo uma casa para si. Eram comerciantes muçulmanos de Bengala que se estabeleceram a partir da década de 1880 como vendedores ambulantes de produtos indianos 'exóticos', como seda bordada, perfumes, tapetes e similares. O escritor Vivek Bald em seu livro, ' Harlem bengali e as histórias perdidas da América do Sul da Ásia ' , explora esse conjunto de imigrantes e como sua integração na vida americana foi feita por meio da existência de colaboração com a população afro-americana. À medida que acessavam os consumidores brancos com fantasias da Índia, seu caminho para dentro e através dos Estados Unidos era um caminho através dos bairros negros da classe trabalhadora, ele escreve.

O bairro mais importante a esse respeito era o Treme de Nova Orleans. Aqui, alguns dos bengalis se casaram e formaram famílias com mulheres afro-americanas, que fizeram parte da recente migração negra para a cidade, ou com mulheres crioulas de cor que tiveram profundas raízes geracionais em Treme, escreve Bald.

Eles foram seguidos por uma onda de imigrantes que escaparam para a América de navios a vapor britânicos. Começando por volta da época da Primeira Guerra Mundial, centenas de trabalhadores marítimos indianos, homens que trabalhavam nas salas de máquinas e cozinhas de navios a vapor britânicos, escaparam para as zonas costeiras lotadas de Nova York, Filadélfia e Baltimore em busca de pessoas menos brutais e cativas trabalho e melhores salários em terra, explica Bald. Embora a maioria deles fosse de Bengala Oriental (atualmente Bangladesh), havia outros do Paquistão-Punjab, da província da Fronteira Noroeste e da Caxemira também.

Na cidade de Nova York, que era o maior porto de entrada, muitos desses trabalhadores de navios fugitivos encontraram empregos na economia de serviços, trabalhando como cozinheiros, lavadores de pratos, operadores de elevador, etc.

Não bem-vindo aos Estados Unidos

Nos séculos 18 e 19, quando os sul-asiáticos começaram a imigrar para os Estados Unidos, eles enfrentaram uma xenofobia em grande escala. Primeiramente, eles eram vistos como competidores por mão de obra, dispostos a fazer trabalhos com baixos salários.

A xenofobia contra os índios foi desde insultos racistas lançados contra eles até episódios de violência organizada. Bald escreve que quando centenas de trabalhadores de Punjabi chegaram à Califórnia e ao Noroeste do Pacífico em 1904, grupos de cidadãos brancos e sindicatos já haviam se alinhado contra eles. Eles instigaram o pânico moral em todo o país, chamando os imigrantes de 'maré de turbantes' que ameaçava abalar o status da América branca.

Em dezembro de 1907, a Liga de Exclusão Asiática foi formada em San Francisco. No início, três anos antes, a liga era voltada para japoneses e coreanos. Mais tarde, porém, eles decidiram incluir também os sul-asiáticos e os chineses em sua lista de imigrantes indesejados. Eles estabeleceram filiais na costa do Pacífico da América do Norte e usaram métodos violentos para garantir que não houvesse aumento da população asiática na costa oeste. Consequentemente, eles descreveram 'hindus' (todos os indianos eram coletivamente chamados de hindus nos séculos 18 e 19), como 'escravos', 'afeminados', 'dominados por uma casta' e 'degradados'.

Um dos episódios mais violentos de ataques racistas contra índios foi em setembro de 1907, quando um grupo de trabalhadores de uma serraria branca invadiu a cidade de Bellingham, em Washington, arrebatando índios de seus empregos e casas.

Os esforços de grupos de cidadãos brancos para excluir os sul-asiáticos da integração na sociedade americana levaram à aprovação de atos legislativos. A Lei de Imigração de 1917, também conhecida como Ato da Zona Barreda Asiática, impediu que todos os asiáticos, exceto aqueles em empregos com altos requisitos de alfabetização, entrassem nos Estados Unidos. Williams explica que a lei levou à deportação de cerca de 1.700 índios e cerca de 1.400 partiram voluntariamente.

Em 1923, a decisão da Suprema Corte nos Estados Unidos contra o caso Bhaga Singh Thind acrescentou outra camada de exclusão contra os sul-asiáticos. Thind, que serviu nas forças armadas dos EUA durante a Primeira Guerra Mundial, apelou para a Suprema Corte pela cidadania dos EUA. No entanto, o tribunal decidiu contra ele com o fundamento de que ele não atendeu à definição de uma 'pessoa branca', 'uma pessoa de ascendência africana' e um 'estrangeiro da natividade africana'.

Bhaga Singh Thind, que serviu nas forças armadas dos Estados Unidos durante a Primeira Guerra Mundial, apelou à Suprema Corte para obter a cidadania dos Estados Unidos. (Wikimedia Commons)

Após o julgamento, o governo retirou o direito à naturalização de todos os imigrantes indígenas e até mesmo retirou a cidadania daqueles que já haviam sido naturalizados. A combinação das Leis de Imigração de 1917 e 1923 efetivamente estrangulou a imigração da Índia - os poucos que entraram foram em sua maioria estudantes que conseguiram ficar para trás, escrevem os autores Sanjoy Chakravorty, Devesh Kapur e Nirvikar Singh, em seu livro, ' O outro um por cento: índios na América '.

Alguns imigrantes voltaram para a Índia, incapazes de suportar o racismo e as oportunidades limitadas. Como resultado, a população indígena nos Estados Unidos diminuiu para 2.405 em 1940, acrescentam.

A luta pela cidadania

Em sua luta pela cidadania na década de 1940, Singh invocou várias considerações morais, econômicas e estratégicas por trás de por que os índios deveriam deixar de ser excluídos da sociedade americana. O povo da Índia não deseja pedir nenhum privilégio ou tratamento especial. Eles não buscam a imigração irrestrita para os Estados Unidos, mas desejam e pedem que o estigma de inferioridade seja removido, ele escreveu em sua proposta. Americanos democratas e amantes da liberdade certamente não estão derramando seu sangue pela continuação da discriminação racial, intolerância racial, superioridade racial, que são teorias hitlerianas e devem resultar em guerras, ele adicionou.

Mas Singh não estava sozinho nessa luta pela igualdade. Outros também estavam fazendo lobby no Congresso pela reparação da exclusão indígena. Mubarak Ali Khan era um deles. Tendo se estabelecido no Vale do Rio Salgado, no Arizona, na década de 1910, Khan junto com alguns fazendeiros do subcontinente indiano tornou centenas de hectares de terra aptos para a produção de arroz. Sua abordagem para garantir a inclusão indiana era um pouco diferente. Ele buscou direitos de naturalização para cerca de três mil índios que se estima terem se estabelecido nos Estados Unidos antes da decisão da Suprema Corte de 1923, escreve Bald. Ele acrescenta que a maioria desses imigrantes eram trabalhadores agrícolas e de fábricas - exatamente a população de 'estrangeiros indesejáveis' que a Lei de Imigração de 1917 procurou manter fora do país.

Embora diferentes em suas abordagens, os dois homens fizeram argumentos semelhantes, enfatizando as conquistas feitas pelos índios no campo da academia, medicina, ciência etc. Khan falou sobre a injustiça que as leis de imigração fizeram às centenas de fazendeiros que não podiam possuir o mesma terra que eles tornaram produtiva. Ambos enfatizaram o tratamento injusto dispensado aos índios que participaram de todo o coração nas Forças Armadas americanas durante a Segunda Guerra Mundial.

Bald em seu livro descreve em grande detalhe os esforços de outro homem que, ao contrário de Khan e Singh, estava representando a causa dos trabalhadores do Sul da Ásia na Costa Leste. Este era um bengali da cidade de Nova York chamado Ibrahim Choudhury. Em sua carta ao comitê de imigração e naturalização, ele escreveu que representava a causa dos índios da classe trabalhadora que ajudaram a construir o destino da América.

Falo por aqueles de nós que, com nosso trabalho, nosso suor e nosso sangue, ajudaram a construir hoje a América industrial de luta. Falo por aqueles de nossos homens que, na fábrica e no campo, em todos os setores da indústria americana, trabalham lado a lado com seus colegas trabalhadores americanos para fortalecer a estrutura industrial deste país. . . .Nós nos casamos aqui; nossos filhos nasceram aqui. . . . Falo por pessoas como eu, pelos meus irmãos que trabalham nas fábricas do Leste e em Detroit. . . . Falo pelos trabalhadores e agricultores de nossa comunidade, cujas vidas estão ligadas ao destino deste país há 23 anos ou mais.

Em última análise, porém, quando o presidente Truman assinou a Lei Luce-Cellar de 1946, foram os argumentos apresentados por Singh e Khan que tiveram prioridade. A lei acabou com a exclusão do sul da Ásia, mas favoreceu a imigração de índios que eram cientistas, engenheiros, médicos e pessoas em outras profissões especializadas.

Embora a lei tenha tornado invisível a classe trabalhadora indiana na América, ela esculpiu em grande medida o futuro da identidade indígena na América. Atualmente, cerca de três milhões de índio-americanos residem nos Estados Unidos, tornando-os o segundo maior grupo de imigrantes depois dos mexicanos. Com Trump e Biden-Harris, ambos mencionando a Índia em suas campanhas, o voto indiano-americano adquiriu uma nova importância nas próximas eleições americanas. Como era de se esperar, para o imigrante indiano nos EUA, este é um momento de orgulho e o culminar de uma longa batalha pela igualdade.

Leitura adicional

Harlem bengali e as histórias perdidas da América do Sul da Ásia por Vivek Bald

O outro um por cento: índios na América por Sanjoy Chakravorty, Devesh Kapur e Nirvikar Singh

Viagem à América: Migração da Diáspora do Sul da Ásia para os Estados Unidos (1965–2015) por John P. Williams