O Facebook quer que você se conecte com Deus. No Facebook.

As igrejas estão fazendo parceria com o Facebook e transmitindo seus serviços exclusivamente na plataforma.

O Facebook está moldando o futuro da própria experiência religiosa, assim como o fez para a vida política e social. (Kate Dehler / The New York Times)

Escrito por: Elizabeth Dias

Meses antes de a mega-igreja Hillsong abrir seu novo posto avançado em Atlanta, seu pastor procurou conselhos sobre como construir uma igreja em uma pandemia.

Do Facebook .

O gigante da mídia social tinha uma proposta, Sam Collier, o pastor, lembrou em uma entrevista: usar a igreja como um estudo de caso para explorar como as igrejas podem ir mais longe no Facebook.

Por meses, os desenvolvedores do Facebook se reuniram semanalmente com Hillsong e exploraram como a igreja seria no Facebook e quais aplicativos eles poderiam criar para doações financeiras, capacidade de vídeo ou transmissão ao vivo. Quando chegou a hora da grande inauguração da Hillsong em junho, a igreja emitiu um comunicado à imprensa dizendo que era parceira do Facebook e começou a transmitir seus serviços exclusivamente na plataforma.

Além disso, Collier não poderia compartilhar muitos detalhes; ele havia assinado um acordo de sigilo.

Eles estão nos ensinando; estamos ensinando a eles, disse ele. Juntos, estamos descobrindo como pode ser o futuro da igreja no Facebook.

O Facebook, que recentemente ultrapassou US $ 1 trilhão em capitalização de mercado, pode parecer um parceiro incomum para uma igreja cujo objetivo principal é compartilhar a mensagem de Jesus. Mas a empresa tem cultivado parcerias com uma ampla gama de comunidades de fé nos últimos anos, de congregações individuais a grandes denominações, como as Assembléias de Deus e a Igreja de Deus em Cristo.

Agora, depois que a pandemia do coronavírus levou grupos religiosos a explorar novas maneiras de operar, o Facebook vê uma oportunidade estratégica ainda maior de atrair usuários altamente engajados para sua plataforma. A empresa pretende se tornar o lar virtual para as comunidades religiosas e quer que igrejas, mesquitas, sinagogas e outros incorporem sua vida religiosa em sua plataforma, desde a hospedagem de cultos religiosos e socialização mais casual até a solicitação de dinheiro. Ela está desenvolvendo novos produtos, incluindo compartilhamento de áudio e oração, voltados para grupos religiosos.

A vida religiosa virtual não está substituindo a comunidade presencial tão cedo, e até mesmo os apoiadores reconhecem os limites de uma experiência exclusivamente online. Mas muitos grupos religiosos veem uma nova oportunidade de influenciar espiritualmente ainda mais pessoas no Facebook, a maior e possivelmente mais influente empresa de mídia social do mundo.

As parcerias revelam como Big Tech e religião estão convergindo muito além de simplesmente mover serviços para a internet. O Facebook está moldando o futuro da própria experiência religiosa, assim como o fez para a vida política e social.

O esforço da empresa para cortejar grupos religiosos ocorre no momento em que tenta reparar sua imagem entre os americanos que perderam a confiança na plataforma, especialmente em questões de privacidade. O Facebook tem enfrentado escrutínio por seu papel na crescente crise de desinformação do país e na quebra da confiança da sociedade, especialmente em torno da política, e os reguladores estão preocupados com seu poder exagerado. O presidente Joe Biden criticou recentemente a empresa por seu papel na disseminação de informações falsas sobre as vacinas COVID-19.

Só quero que as pessoas saibam que o Facebook é um lugar onde, quando se sentirem desanimadas, deprimidas ou isoladas, possam ir ao Facebook e se conectar imediatamente com um grupo de pessoas que se preocupam com elas, Nona Jones, a diretora da empresa para parcerias globais de fé e um ministro não denominacional, disse em uma entrevista.

No mês passado, os executivos do Facebook apresentaram seus esforços a grupos religiosos em uma cúpula de fé virtual. Sheryl Sandberg, diretora de operações da empresa, compartilhou um hub de recursos online com ferramentas para construir congregações na plataforma.

As organizações religiosas e as redes sociais se encaixam naturalmente porque, fundamentalmente, ambas tratam de conexão, disse Sandberg.

Nossa esperança é que um dia as pessoas realizem serviços religiosos também em espaços de realidade virtual ou usem a realidade aumentada como uma ferramenta educacional para ensinar a seus filhos a história de sua fé, disse ela.

A cúpula do Facebook, que parecia um serviço religioso, incluiu depoimentos de líderes religiosos sobre como o Facebook os ajudou a crescer durante a pandemia.

Imam Tahir Anwar, da South Bay Islamic Association, na Califórnia, disse que sua comunidade arrecadou fundos recorde usando o Facebook Live durante o Ramadã no ano passado. O bispo Robert Barron, fundador de uma influente empresa de mídia católica, disse que o Facebook deu às pessoas uma experiência íntima da missa que normalmente não teriam.

As colaborações levantam não apenas questões práticas, mas também filosóficas e morais. A religião tem sido um meio fundamental pelo qual os humanos formaram uma comunidade, e agora as empresas de mídia social estão assumindo esse papel. O Facebook tem quase 3 bilhões de usuários mensais ativos, o que o torna maior do que o Cristianismo em todo o mundo, que tem cerca de 2,3 bilhões de adeptos, ou o Islã, que tem 1,8 bilhão.

Também existem preocupações com a privacidade, pois as pessoas compartilham alguns dos detalhes mais íntimos de sua vida com suas comunidades espirituais. O potencial do Facebook para reunir informações valiosas do usuário cria enormes preocupações, disse Sarah Lane Ritchie, professora de teologia e ciência da Universidade de Edimburgo. Os objetivos das empresas e comunidades de adoração são diferentes, disse ela, e muitas congregações, muitas vezes com membros mais velhos, podem não entender como podem ser alvo de publicidade ou outras mensagens com base em seu envolvimento religioso.

As corporações não estão preocupadas com códigos morais, disse ela. Acho que ainda não sabemos todas as maneiras como esse casamento entre a Big Tech e a igreja vai se desenrolar.

Um porta-voz do Facebook disse que os dados coletados de comunidades religiosas seriam tratados da mesma forma que os de outros usuários e que os acordos de sigilo eram o processo padrão para todos os parceiros envolvidos no desenvolvimento de produtos.

Muitas das parcerias do Facebook envolvem pedir a organizações religiosas para testar ou debater novos produtos, e esses grupos parecem não se deixar abater pelas maiores controvérsias do Facebook. Este ano o Facebook testou um recurso de oração, onde os membros de alguns grupos do Facebook podem postar pedidos de oração e outros podem responder. O criador do YouVersion, o popular aplicativo da Bíblia, trabalhou com a empresa para testá-lo.

O alcance do Facebook foi a primeira vez que uma grande empresa de tecnologia quis colaborar em um projeto de desenvolvimento, disse Bobby Gruenewald, criador do YouVersion e pastor da Life Church em Oklahoma, lembrando como ele também trabalhou com o Facebook em um recurso bíblico-verso-a-dia em 2018.

Obviamente, existem diferentes maneiras pelas quais, em última análise, tenho certeza, eles servirão seus acionistas, disse ele. Do nosso ponto de vista, o Facebook é uma plataforma que nos permite construir uma comunidade e nos conectar com nossa comunidade e cumprir nossa missão. Então, acho que serve bem a todos.

Para alguns pastores, o trabalho do Facebook levanta questões sobre o futuro mais amplo da igreja em um mundo virtual. Grande parte da vida religiosa permanece física, como os sacramentos ou a imposição de mãos para a oração de cura.

A igreja online nunca teve o objetivo de substituir a igreja local, disse Wilfredo De Jesús, pastor e tesoureiro geral das Assembléias de Deus. Ele estava grato pelo Facebook, mas, em última análise, disse ele, queremos que todos coloquem sua cara em outro livro.

A tecnologia criou na vida do nosso povo essa agilidade, essa ideia de que eu posso ligar e simplesmente aparecer na Target e estacionar meu carro e eles abrirem meu caminhão, disse ele. A igreja não é o alvo.

Para igrejas como Hillsong Atlanta, o objetivo final é o evangelismo.

Nunca estivemos mais posicionados para a Grande Comissão do que agora, disse Collier, referindo-se ao chamado de Jesus para fazer discípulos de todas as nações.

Ele está fazendo parceria com o Facebook, disse ele, para impactar diretamente e ajudar as igrejas a navegar e alcançar melhor o consumidor.

Consumidor não é a palavra certa, disse ele, corrigindo-se. Alcance melhor o paroquiano.