Com a iminência da dívida se aproximando, Yellen enfrenta seu maior teste até agora

Biden escolheu Yellen para ajudar a tirar a economia da crise pandêmica. Mas, em face da disfunção do Congresso, ela foi empurrada para um papel político, tentando convencer legisladores republicanos reticentes de que sua recusa em aumentar o limite da dívida poderia levar a um colapso financeiro.

Janet YellenA secretária do Tesouro, Janet Yellen, no Capitólio em Washington, 3 de agosto de 2021. O secretário do Tesouro deve determinar como manter o pagamento das contas do país enquanto o impasse leva a economia à beira de uma crise. (Stefani Reynolds / The New York Times)

Quando Janet Yellen era presidente do Federal Reserve em 2014, ela enfrentou uma reclamação dos republicanos sobre se o governo federal tinha um plano caso o limite de endividamento do país fosse violado e as medidas para continuar pagando as contas do país fossem exauridas.

Yellen, que compareceu a uma audiência no Congresso, descreveu um cenário terrível no qual as instituições financeiras podem tentar fazer pagamentos que não puderam cobrir, porque o Departamento do Tesouro estava sem dinheiro, levando a uma cascata de cheques devolvidos. Ela rebateu a ideia mantida por alguns republicanos de que um colapso econômico poderia ser evitado, alertando que não havia um plano de contingência secreto.

Até onde sei, não existe um plano escrito, disse Yellen na época, acrescentando que estava além de sua competência no Fed. Essa é uma questão que cabe inteiramente ao Tesouro.

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Rechaçar tal calamidade agora é responsabilidade de Yellen, que está enfrentando o maior teste que enfrentou em seus oito meses como secretária do tesouro do presidente Joe Biden. Biden escolheu Yellen para ajudar a tirar a economia da crise pandêmica. Mas, em face da disfunção do Congresso, ela foi empurrada para um papel político, tentando convencer os legisladores republicanos reticentes de que sua recusa em aumentar o limite da dívida - que limita a capacidade do governo de tomar dinheiro emprestado - pode levar a um colapso financeiro.

Não é um local confortável para Yellen, uma economista de formação que agora está tentando navegar nas águas políticas ásperas que ela tende a evitar contrapondo-se ao jogo legislativo com lógica econômica.

No mês passado, Yellen alcançou os democratas e os principais líderes republicanos, incluindo o senador Mitch McConnell, do Kentucky, o líder da minoria, e o deputado Kevin Brady, do Texas, o principal republicano no Comitê de Caminhos e Meios. Ela usou essas ligações para transmitir os riscos econômicos, alertando que a capacidade do Tesouro de evitar o calote é limitada e que deixar de levantar ou suspender o limite da dívida até o próximo mês seria catastrófico.

Yellen lembrou aos republicanos nas ligações que eles estavam dispostos a se juntar aos democratas para elevar o teto da dívida no passado, e que aumentar o limite permite que os EUA paguem suas contas existentes e não autoriza novos gastos.

Até agora, os republicanos parecem indiferentes às propostas de Yellen.

Em uma ligação com Yellen na semana passada, Brady disse que disse à secretária que ficaria feliz em trabalhar com ela em uma estrutura bipartidária focada na estabilidade financeira e na redução dos gastos do governo, mas, exceto isso, os democratas não devem esperar que os republicanos os ajudem a resolver o limite da dívida.

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Eles estão jogando um jogo político perigoso com nossa economia e é absolutamente desnecessário, disse Brady na quarta-feira.

McConnell transmitiu uma mensagem semelhante durante uma conversa por telefone com Yellen na semana passada, disse seu porta-voz. O ex-chefe de gabinete de McConnell, Brian McGuire, disse que o republicano de Kentucky não seria persuadido por táticas de pressão e sugeriu que o secretário do Tesouro deveria dirigir seus alertas econômicos aos democratas.

Se eu fosse aconselhar a secretária Yellen, sugeriria que ela fosse altamente cética em relação à estratégia democrata sobre o limite da dívida, disse McGuire, que foi secretário assistente do Tesouro para assuntos legislativos de 2019 a 2020.

Na quinta-feira, Yellen apareceu em uma entrevista coletiva com a presidente da Câmara Nancy Pelosi, da Califórnia, e o líder da maioria no Senado, Chuck Schumer, de Nova York. Pelosi atacou os republicanos por se recusarem a se juntar aos democratas para cobrir os custos que ambos os partidos incorreram, incluindo os cortes de impostos de US $ 1,5 trilhão que os republicanos aprovaram durante o governo Trump.

Esta é uma fatura de cartão de crédito que devemos, disse Pelosi.

Os democratas queriam combinar o aumento do limite da dívida federal com uma legislação para manter o financiamento do governo até o início de dezembro, o que exigiria o apoio republicano no Senado. Sem tal acordo em vista, o Escritório de Gestão e Orçamento da Casa Branca alertou as agências federais na quinta-feira para revisar seus planos de paralisação, dado que o financiamento está programado para expirar na próxima semana.

Os democratas têm outra opção legislativa para aumentar o limite máximo de empréstimos - eles poderiam combiná-la com o projeto de lei de US $ 3,5 trilhões que pretendem repassar as linhas dos partidos usando um processo rápido conhecido como reconciliação orçamentária. No entanto, isso imporia obstáculos processuais que estão tentando evitar, e os democratas ainda não chegaram a um acordo sobre o que a conta de gastos deve incluir ou como pagar por isso. Os líderes do partido alegaram progresso em direção a um acordo na quinta-feira, dizendo que concordaram em uma série de maneiras possíveis de pagar por isso. Mas eles não forneceram detalhes sobre quais programas seriam incluídos ou qual seria o custo total, e o que eles chamaram de acordo-quadro parecia modesto.

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Com o aumento do limite da dívida se tornando tão polêmico, Pelosi sinalizou pela primeira vez na quinta-feira que os democratas poderiam retirá-lo da conta de financiamento do governo por causa da oposição republicana.

Manteremos nosso governo aberto até 30 de setembro, que é a nossa data, e continuaremos a conversa sobre o teto da dívida, mas não por muito tempo, disse ela.

Yellen, que manteve um perfil discreto no mês passado, não fez uma declaração na coletiva de imprensa e não respondeu a perguntas.

Em particular, ela tentou aumentar a pressão. Yellen alertou pessoalmente os executivos-chefes dos maiores bancos e instituições financeiras do país sobre o risco real de inadimplência. Nos últimos dias, ela falou com Jamie Dimon do JPMorgan Chase, David Solomon do Goldman Sachs, Brian Moynihan do Bank of America e Laurence Fink do BlackRock, contando a eles sobre o impacto desastroso que um calote teria, de acordo com pessoas familiarizadas com o chamadas.

O setor bancário tradicionalmente exerce influência significativa sobre os republicanos; os maiores grupos de lobby de serviços financeiros escreveram uma carta aos principais legisladores no início deste mês, instando-os a agir.

Qualquer inadimplência impactaria negativamente a economia geral, interromperia as operações de nossos mercados financeiros, minaria a confiança e aumentaria os custos de financiamento no futuro, escreveram eles.

Yellen também buscou o conselho de seus antecessores, incluindo Steven Mnuchin, Jacob Lew, Timothy Geithner e Henry Paulson. Paulson, que serviu no governo do presidente George W. Bush e mantém fortes laços com legisladores republicanos, ecoou as preocupações de Yellen sobre o impacto de um calote nas conversas com McConnell, segundo uma pessoa familiarizada com o assunto.

No início desta semana, seis ex-secretários do Tesouro enviaram uma carta aos principais legisladores, alertando que um calote iria prejudicar o crescimento econômico, turvar os mercados financeiros e minar a confiança nos Estados Unidos.

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Deixar de resolver o limite da dívida e permitir um default sem precedentes pode causar sérios danos econômicos e à segurança nacional, escreveram eles na carta publicada pelo Departamento do Tesouro de Yellen.

A tarefa de Yellen foi complicada pelo fato de que, embora ela possa transmitir prontamente os riscos econômicos de inadimplência, o limite da dívida foi envolvido em uma batalha partidária maior sobre toda a agenda de Biden, incluindo a conta de gastos de US $ 3,5 trilhões.

Os republicanos, incluindo McConnell, insistem que, se os democratas querem aprovar um grande projeto de lei de gastos, eles devem assumir a responsabilidade por aumentar o limite de empréstimos. Os democratas consideram essa posição um absurdo, observando que o limite da dívida precisa ser aumentado por causa dos gastos que os legisladores, incluindo os republicanos, já aprovaram.

Isso parece ser algum tipo de pôquer partidário de alto risco no Capitólio, e não é isso que ela tem, disse David Wessel, um bolsista sênior de economia da Brookings Institution que trabalhou com Yellen na Brookings.

Enquanto os legisladores discutem no Capitólio, a equipe de Yellen no Tesouro tenta ganhar o máximo de tempo possível. Depois que uma suspensão de dois anos do limite legal da dívida expirou no final de julho, Yellen vem empregando uma série de ferramentas de contabilidade fiscal conhecidas como medidas extraordinárias para evitar um calote.

A incerteza sobre o limite da dívida ainda não assustou os mercados, mas Yellen está recebendo briefings várias vezes por semana por funcionários de carreira sobre o estado das finanças do país. Eles estão mantendo-a informada sobre o uso de medidas extraordinárias, como a suspensão dos investimentos do Fundo de Estabilização Cambial e a suspensão da emissão de novos títulos para o Fundo de Aposentadoria e Invalidez da Função Pública, e revisão cuidadosa do saldo de caixa do Tesouro. Como a arrecadação de impostos corporativos está chegando mais forte do que o esperado, o limite da dívida pode não ser violado até meados de outubro, disse Yellen aos legisladores.

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Uma porta-voz do Tesouro disse que Yellen não está considerando planos alternativos, como priorizar o pagamento da dívida se o Congresso não agir, explicando que a única maneira de o governo resolver o teto da dívida é os legisladores aumentarem ou suspenderem o limite. No entanto, ela revisou algumas das ideias que foram desenvolvidas pelo Tesouro durante o impasse sobre o limite da dívida de 2011, quando a atitude partidária levou a nação à beira do default.

Um novo relatório do Centro de Política Bipartidária destacou o fato de que, se o Congresso não resolver o limite da dívida, Yellen ficará sem boas opções. Se o prazo real for 15 de outubro, por exemplo, o Departamento do Tesouro ficaria com aproximadamente US $ 265 bilhões sem pagar todas as suas contas até meados de novembro. Cerca de 40% dos fundos devidos não seriam pagos.

Realisticamente, no dia-a-dia, cumprir todos os pagamentos de programas importantes e populares rapidamente se tornaria impossível, disse o relatório, apontando para a Previdência Social, Medicare, Medicaid, defesa e pagamento do serviço militar ativo.

Tony Fratto, funcionário do Tesouro durante o governo Bush, lamentou que Yellen esteja operando sem qualquer influência. Os democratas, disse ele, parecem ter calculado mal quando pensaram que os republicanos teriam vergonha de bloquear uma votação sobre o limite da dívida depois de apoiar a suspensão do limite de empréstimos quando o ex-presidente Donald Trump estava no cargo.

Acho que estava na categoria de ‘esperança’, disse Fratto. Estamos em Washington em 2021 - suas esperanças serão frustradas.