O primeiro fone de ouvido da Apple a preparar o cenário para eventuais óculos AR

A Apple pretende incluir alguns de seus chips mais avançados e poderosos no fone de ouvido, juntamente com telas de resolução muito mais alta do que as dos produtos de realidade virtual existentes.

Como um dispositivo de realidade virtual, o primeiro fone de ouvido da Apple exibirá um ambiente digital 3-D abrangente para jogos, assistir vídeos e se comunicar. (Fonte da imagem: Bloomberg)

A primeira tentativa da Apple Inc. em um fone de ouvido foi projetada para ser um precursor de nicho caro para um produto de realidade aumentada mais ambicioso que levará mais tempo para ser desenvolvido, de acordo com pessoas com conhecimento do assunto.

O dispositivo inicial enfrentou vários obstáculos de desenvolvimento e a empresa tem expectativas de vendas conservadoras, ilustrando como será desafiador levar essa tecnologia de consumo nascente para as massas.

Na maior parte como um dispositivo de realidade virtual, ele exibirá um ambiente digital 3-D abrangente para jogos, assistir a vídeos e se comunicar. A funcionalidade AR, a capacidade de sobrepor imagens e informações sobre uma visão do mundo real, será mais limitada. A Apple planejou lançar o produto em 2022, indo contra o Oculus do Facebook Inc., o PlayStation VR da Sony Corp. e os headsets da HTC Corp., disseram as pessoas. Eles pediram para não serem identificados discutindo planos privados.



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O manual típico da Apple envolve pegar a tecnologia emergente do consumidor, como tocadores de música, smartphones, tablets e smartwatches, e torná-la confiável e fácil de usar para todos. Desta vez, porém, a Apple não está procurando criar um sucesso semelhante ao do iPhone para seu primeiro fone de ouvido. Em vez disso, a empresa está construindo um produto de nicho sofisticado que preparará desenvolvedores e consumidores externos para seus óculos AR mais convencionais.

Os planos sugerem que o primeiro fone de ouvido da Apple será muito mais caro do que os dos rivais, que custam cerca de US $ 300 a US $ 900. Alguns membros da Apple acreditam que a empresa pode vender apenas um fone de ouvido por dia por loja de varejo. A Apple tem cerca de 500 lojas, portanto, nesse cenário, as vendas anuais seriam pouco mais de 180.000 unidades - excluindo outros canais de vendas. Isso o colocaria no mesmo nível de outros produtos caros da Apple, como o computador desktop Mac Pro de US $ 5.999. Um porta-voz da Apple não quis comentar.

A Apple pretende incluir alguns de seus chips mais avançados e poderosos no fone de ouvido, juntamente com telas de resolução muito mais alta do que as dos produtos de realidade virtual existentes. Alguns dos chips testados no dispositivo superaram o desempenho dos processadores M1 Mac da Apple. A empresa também projetou o fone de ouvido com ventilador, algo que a empresa geralmente tenta evitar em produtos móveis, disseram as pessoas.

O fone de ouvido, codinome N301, está em um estágio final de protótipo, mas ainda não foi finalizado, então os planos da empresa podem mudar ou ser totalmente descartados antes do lançamento. Os óculos AR, com o codinome N421, estão em um estágio inicial conhecido como arquitetura, o que significa que a Apple ainda está trabalhando em tecnologias subjacentes. Este produto está a vários anos de distância, de acordo com o povo, embora a Apple já tenha planejado até 2023 para revelá-lo.

Os participantes visitam o estande de jogos de realidade virtual Sony PlayStation no evento da indústria de jogos de computador da Gamescom em Colônia, Alemanha, em 20 de agosto de 2019. (Fonte da imagem: Krisztian Bocsi / Bloomberg)

Os poderosos processadores e a inclusão de um ventilador levaram inicialmente a um dispositivo que era muito grande e pesado, com alguma preocupação com a tensão no pescoço nos primeiros testes. A Apple removeu o espaço que os dispositivos de RV geralmente reservam para usuários que precisam usar óculos, o que trouxe o fone de ouvido para mais perto do rosto e ajudou a diminuir o tamanho. E para atender aos consumidores com visão deficiente, desenvolveu um sistema onde lentes de prescrição personalizadas podem ser inseridas no fone de ouvido sobre as telas de VR, disseram as pessoas.

Isso pode expor a Apple aos regulamentos que regem a venda de produtos com receitas. A empresa normalmente vende seus dispositivos em dezenas de países, muitos dos quais têm diferentes regras de prescrição. A Apple também está discutindo como implementaria prescrições no ponto de venda online e em lojas de varejo.

A Apple planejou originalmente incluir processadores menos potentes e descarregar grande parte do trabalho em um hub na casa de um usuário que enviaria conteúdo sem fio para o fone de ouvido. Mas essa ideia foi esmagada por Jony Ive, chefe de design da Apple na época, informou a Bloomberg News no ano passado. O fone de ouvido foi projetado para funcionar como um dispositivo autônomo, o que significa que pode operar com bateria em vez de ser conectado a uma parede ou a um Mac. Isso é semelhante ao produto VR mais recente do Facebook, enquanto o da Sony requer um console de jogos PlayStation.

Para reduzir ainda mais o peso do dispositivo, a Apple está planejando usar um exterior de tecido. Isso é diferente dos designs de metal que a Apple usa para a maioria dos produtos, embora tenha usado plástico para dispositivos como AirPods, que precisam ser leves, e tecidos para o alto-falante HomePod para melhorar a acústica.

O fone de ouvido, codinome N301, está em um estágio final de protótipo, mas ainda não foi finalizado, então os planos da empresa podem mudar ou ser totalmente descartados antes do lançamento. (Fonte da imagem: Bloomberg)

Os protótipos do fone de ouvido, alguns dos quais têm o tamanho de um Oculus Quest, incluem câmeras externas para habilitar alguns recursos de RA. A empresa está testando o uso de câmeras para rastreamento manual e trabalhando em um recurso em que o usuário pode digitar virtualmente no ar para inserir texto. Não está claro se essa função estará pronta para a primeira versão do dispositivo ou se algum dia sairá do estágio exploratório.

A pandemia Covid-19 interrompeu alguns desenvolvimentos e os engenheiros de hardware da Apple só podem trabalhar em determinados dias no escritório. A empresa também enfrentou atrasos na realização de testes de usuários e coleta de dados. Isso retardou algumas decisões no processo de engenharia.

A empresa também ainda está lutando com o conteúdo e a funcionalidade que pretende enviar com o dispositivo. A realidade virtual ainda é uma tecnologia nascente, com conteúdo além dos jogos ainda relativamente limitado. No ano passado, a Apple adquiriu uma empresa chamada NextVR, que registrava eventos como shows e jogos esportivos em realidade virtual. Também é discutido o agrupamento de uma App Store com o dispositivo, que é executado em um sistema operacional denominado rOS dentro da empresa.

Se a Apple seguir em frente com o fone de ouvido VR, ele será o precursor de um eventual par de óculos AR - um produto que a empresa vê como muito mais popular, mas também mais difícil de lançar. Os fones de ouvido HoloLens 2 e Magic Leap da Microsoft Corp., que enfatizam RA em vez de VR, custam US $ 3.500 e US $ 2.295 respectivamente. O HoloLens ainda se concentra principalmente em casos de uso de trabalho, enquanto o Magic Leap ficou bem aquém do hype inicial e da redução de empregos no ano passado.

A Apple adicionou AR ao iPhone pela primeira vez em 2017, permitindo novos jogos e aplicativos para dispositivos móveis, como aqueles para colocar móveis virtualmente em sua sala de estar antes de comprá-los. O CEO da Apple, Tim Cook, disse que tanto a realidade virtual quanto a realidade aumentada têm potencial, mas que a RA é a oportunidade maior.

Os óculos de RA devem ser embalados com componentes eletrônicos pequenos, poderosos e eficientes para sobrepor notificações, direções de mapas e outras informações, ao mesmo tempo em que oferecem suporte à conectividade com a Internet e alta bateria. Esse é um grande desafio técnico. Mesmo a Oculus, que lançou seu primeiro fone de ouvido multifuncional de realidade virtual em 2019, não incluirá recursos de RA em seus primeiros óculos este ano.

Chegar a esse ponto requer anos de trabalho em lentes, hardware e software, miniaturização de componentes, técnicas de produção e criação de conteúdo. De maneira crítica, fazer com que a maioria das pessoas use um computador no rosto, mesmo que seja pequeno, é difícil. Isso, em parte, condenou a tentativa inicial do Google de criar óculos AR para o consumidor há vários anos.

Ao desenvolver um fone de ouvido inicial menos convencional, a Apple pode investir nas tecnologias subjacentes, educação do consumidor, desenvolvimento de conteúdo e relações com o desenvolvedor para dar aos seus eventuais óculos AR a melhor oportunidade de sucesso - quando estiverem prontos.